Casi me avergüenza admitir que un pájaro tan pequeño haya sido usado para asustar a un hombre adulto. Pero en este caso, tenía razón al temblar. La imagen en mi mente de ese pequeño pájaro descendiendo desde arriba, revoloteando de un lado a otro, saltando arriba y abajo sobre la inmensidad de la arena. Qué horror verle aletear con tan poco grano solo para esperar su regreso tantas vidas después. Todo para recordar que todo esto sería irrelevante de todos modos.

Thomas Watson dio una ilustración, al predicar sobre el destino de los que adoraban a la bestia en Apocalipsis 14:11, que dice: “Y el humo de su tormento asciende por los siglos de los siglos, y no tienen reposo, ni de día ni de noche…” No se puede olvidar:

¡Oh, la eternidad! Si todo el cuerpo de la tierra y del mar se convirtiera en arena, y todo el aire hasta el cielo estrellado no fuera más que arena, y un pajarito viniera cada mil años y se llevara en su pico la décima parte de un grano de todo ese montón de arena, ¡cuántos años pasarían antes de que ese enorme montón de arena llegara a desaparecer!

Sin embargo, si al final de todo ese tiempo, el pecador pudiera salir del infierno, habría alguna esperanza; pero esa palabra “siglos” rompe el corazón. “El humo de su tormento asciende por los siglos de los siglos”.

Después de ir y venir cada mil años, llevándose uno de los más pequeños granos de la innumerable cantidad de arena, este reloj de arena finalmente se agotaría y los desterrados no estarían más cerca del final que cuando empezaron. Esa palabra que debiera hacer que el más apático de los no perdonados llorara, el más fuerte sudara sangre, el más joven se enroscara en posición fetal, el más viejo estallara en locura al oír sus pasos tan cerca, me sacudió. ¿Quién puede comprenderlo con precisión? Por los siglos de los siglos.

Fantasmas leyendo sobre tus hombros

¿Pero es verdad? ¿Sufren los que están en el infierno un castigo consciente eterno? La Iglesia a lo largo de sus dos mil años de historia ha pensado así, pero muchos hoy en día no lo hacen.

Y no deberíamos preguntarnos por qué: esto es personal para nosotros. Escribo plenamente consciente de que los recuerdos de los seres queridos fallecidos que partieron en aparente incredulidad se ciernen sobre nuestros hombros leyendo con nosotros. ¿Qué hay de él? ¿Qué hay de ella? nos preguntamos.

Aunque fue uno de los primeros evangélicos notables de la generación anterior en contradecir la concepción histórica del infierno, todos debemos adoptar la pregunta final que John Stott considera:

Encuentro que el concepto [de castigo consciente eterno en el infierno] es intolerable y no entiendo cómo la gente puede vivir con ello sin cauterizar sus sentimientos o desmoronarse bajo la presión. Pero nuestras emociones son una guía fluctuante y poco fiable a la verdad y no deben ser exaltadas al lugar de autoridad suprema para determinarla. Como evangélico comprometido, mi pregunta debe ser, y es, no lo que me dice mi corazón, sino ¿qué dice la Palabra de Dios?

Entonces, ¿qué dice la palabra de Dios? Nada diferente de lo que la Iglesia ha sostenido abrumadoramente durante sus dos milenios.

Tres objeciones

De todos los temas que se sienten crueles al resumirse, este debe estar en la parte superior de la lista. Se ha escrito mucho sobre este tema que sobrepasa el alcance de este artículo. Los recursos que encontré útiles incluyen “Infierno Bajo Fuego” (Hell Under Fire), la Teología Sistemática de Grudem, y los capítulos en “Amordazar a Dios” (The Gagging of God) (13) y ¡Alégrense las Naciones! (4). Dicho esto, me gustaría dar breves respuestas a los desafíos comunes que plantean aquellos que creen que los que están en el infierno serán aniquilados en última instancia.

  1. ¿“Por los siglos de los siglos” significa “Eterno”?

Los condicionalistas (aquellos que creen que los malvados dejarán de existir con el tiempo, basándose en el hecho de que el alma no es intrínsecamente inmortal, sino que se convierte en eso a medida que cumplen ciertas condiciones, y en particular a través de la unión con Cristo) y los aniquilacionistas (aquellos que creen que los malvados dejarán de existir porque, aunque el alma se hubiera prolongado de otro modo, Dios finalmente los aniquila en el juicio) ambos creen que el infierno no es un castigo sin fin para los malvados.

Para demostrarlo, ambos señalan que “eterno” no siempre significa realmente eterno. Argumentan que, tanto en el hebreo como en el griego, las palabras correspondientes que a menudo traducimos como “eterno” tienen elasticidad para significar “para siempre”, así como otras cosas, como “siglo venidero”, que según ellos podría durar para siempre o no.

Una de las razones más poderosas por las que esto es poco convincente (sin ir texto por texto) es que algunos de los pasajes bíblicos en cuestión hablan al mismo tiempo de la eternidad de los justos (que no cuestionamos) y de la eternidad de los injustos (que algunos sí lo hacen). En otras palabras, la vida que disfrutan los justos es paralela al castigo que sufren los malvados. El infierno dura tanto como el cielo.

Por ejemplo, Daniel habla de aquellos que despertarán de la muerte: “Y muchos de los que duermen en el polvo de la tierra despertarán, unos para la vida eterna, y otros para la ignominia, para el desprecio eterno” (Daniel 12:2). Esta idea es llevada al Nuevo Testamento por Jesús en Mateo 25 (que muchos piensan que es, por sí mismo, decisivo en la materia) cuando enseña los destinos paralelos de los justos y los injustos: “Y éstos irán al castigo eterno, pero los justos a la vida eterna” (Mateo 25:46).

Además, el libro de Apocalipsis muestra lo mismo, utilizando el lenguaje más enfático que tiene el griego para significar para siempre: “por los siglos de los siglos” (eis aiōnas aiōnōn), como en el texto ya citado con el pajarito:

“Si alguno adora a la bestia y a su imagen, y recibe una marca en su frente o en su mano, él también beberá del vino del furor de Dios, que está preparado puro en el cáliz de su ira; y será atormentado con fuego y azufre delante de los santos ángeles y en presencia del Cordero. Y el humo de su tormento asciende por los siglos de los siglos; y no tienen reposo, ni de día ni de noche, los que adoran a la bestia y a su imagen, y cualquiera que reciba la marca de su nombre” (Apocalipsis 14:9-11).

La misma descripción se emplea para describir el sufrimiento eterno de Satanás y sus demonios: “Y el diablo que los engañaba fue arrojado al lago de fuego y azufre, donde también están la bestia y el falso profeta; y serán atormentados día y noche por los siglos de los siglos” (Apocalipsis 20:10). Y esto, de nuevo, es paralelo al destino de los justos más adelante en el libro: “y no tendrán necesidad de luz de lámpara ni de luz del sol, porque el Señor Dios los iluminará, y reinarán por los siglos de los siglos” (Apocalipsis 22:5). Por lo tanto, el cielo y el infierno cesarían juntos.

  1. ¿Dejarán de existir los malvados?

La Escritura a menudo emplea términos como “destrucción” (Mateo 10:18), “perdición” (Juan 3:16) y “muerte” (Apocalipsis 20:14) para describir el juicio de Dios sobre los que están en el infierno. Algunos argumentan que estos términos implican una aniquilación completa, no una angustia continua. Como dijo Stott de manera memorable, “Parecería extraño… si la gente que se dice que debe sufrir destrucción no es de hecho destruida; y como usted lo dice, es difícil imaginar un perpetuo proceso inconcluso de perecer”.

En respuesta, D.A. Carson responde: “La conclusión de Stott (‘Parecería extraño… si la gente que se dice que sufre destrucción no es de hecho destruida’) es memorable, pero inútil como argumento, porque es meramente tautológica: por supuesto que los que sufren destrucción son destruidos. Pero no se deduce que los que sufren destrucción dejen de existir. Stott ha asumido su definición de “destrucción” en su epígrafe”.

¿Qué significa entonces? Tengo un familiar cuyo coche se incendió hace poco y quedó completamente destruido. Fue destrozado y quedó inservible. Me enviaron una foto de él, el chasis y las puertas todavía estaban intactas, aunque completamente negras. El espejo colgaba flojo. El parabrisas delantero se incineró. El capó se derritió y los cables y el motor quedaron al descubierto. Quedó en ruinas, pero no dejó de existir.

¿Pero no se describen los malvados como arrojados al fuego, algo que consume completamente? No, porque “no tienen reposo, ni de día ni de noche” (Apocalipsis 14:11). El diablo, sus demonios y los “hijos de ira” que le siguieron, arderán, como la zarza ardiente y el gusano del infierno que no muere, pero no serán consumidos. Suplicarán a todo el que los escuche que les den solo una gota de agua en la lengua para aliviar su angustia de las llamas (Lucas 16:24), su “lugar de tormento” (Lucas 16:28). “Allí será el llanto y el crujir de dientes” (Mateo 13:50), no el silencio o el mero rugir de un fuego.

  1. ¿Se ajusta el castigo al crimen?

Otra crítica, más filosóficamente argumentada, es que es injusto ganar un castigo de duración infinita por pecados finitos. Se alega que el castigo no se ajusta a tal crimen.

A esto, podemos responder de la siguiente manera.

Crímenes contra el Dios Infinito

Un hombre puede cometer crímenes tan graves contra sus semejantes que podría ganar diez cadenas perpetuas por diez minutos de caos. Y estos no son más que pecados contra los hombres. ¿No puede la idea de pecar contra Dios (y no solo en un momento sino durante toda la vida) no merecer la condenación eterna cuando un pecado justamente sumió al mundo en muerte y oscuridad?

A menudo se cita a Edwards para argumentar esto. John Piper resume: “Lo esencial es que el grado de condena no está determinado por la cantidad de tiempo que has estado ofendiendo la dignidad, sino por el valor de la dignidad que has ofendido” (¡Alégrense las Naciones, 127). Pecamos contra un Dios infinitamente digno de obediencia, infinito en gloria, infinito en pureza. Ninguna dignidad es más alta y ninguna transgresión más vil. Revela mucho que vemos más problemas con el castigo que con el crimen.

¿Pecados eternos?

Otra razón por la que esto es justo es que hay una buena razón para entender los pecados como eternos, al menos en dos sentidos.

Primero, Jesús habló de un pecado eterno (no finito) (Marcos 3:29), un pecado que “no se le perdonará ni en este siglo ni en el venidero” (Mateo 12:32). Y los pecados que no se nombran explícitamente como este pecado eterno, dan lugar a la destrucción eterna (2 Tesalonicenses 1:9), al juicio eterno (Hebreos 6:2), al castigo eterno (Mateo 25:46) y al fuego eterno (Mateo 25:41), lo que socava nuestras categorías finitas.

En segundo lugar, los pecados de los condenados pueden ser eternos en el sentido de que los pecadores siguen pecando por toda la eternidad. John Stott admitió que el castigo consciente eterno sería mucho más sensato para él sí, “tal vez (como se ha argumentado) la impenitencia de los perdidos también continúa a lo largo de la eternidad”.

Dos textos parecen indicar esto. El primero, Apocalipsis 22:10-11: “Que el injusto siga haciendo injusticias, que el impuro siga siendo impuro, que el justo siga practicando la justicia, y que el que es santo siga guardándose santo”. Si el santo practica la santidad en anticipación de continuar en perfecta santidad, ¿no continuarán los impíos en el espiral del mal a lo largo de la eternidad? ¿Amarán de repente a Dios con todas sus almas en el infierno?

La respuesta es bastante clara en Apocalipsis 16:8-11, donde la gente bajo el juicio de Dios “se mordían la lengua de dolor. Y blasfemaron contra el Dios del cielo por causa de sus dolores y de sus llagas, y no se arrepintieron de sus obras”.

¿No deberían ser libres?

Más a la ofensiva, Carson hace la pregunta necesaria: “Uno podría preguntarse razonablemente por qué, si la gente paga por sus pecados en el infierno antes de ser aniquilados, no pueden ser liberados en el cielo, convirtiendo el infierno en purgatorio. Alternativamente, si los pecados aún no han sido pagados, ¿por qué deberían ser aniquilados?”

Rey que vació el desierto

Un pájaro no podría, por la meticulosa eliminación de un mundo lleno de arena, acercarnos un paso más a la eternidad con Dios. El tiempo no enmendará todas las heridas, ni detendrá el justo castigo de Dios. Ni la muerte esconderá a los malvados, aunque busquen la aniquilación, llamando a las montañas para aplastarlos y ocultarlos de la ira de Cristo (Apocalipsis 6:15-17).

Pero lo que un pajarito no pudo lograr, lo ha logrado un Cordero.

En la cima de su angustia, Él clamó: “Dios mío, Dios mío, ¿por qué me has abandonado?” para que los que se arrepientan y crean en Él no deban “sufrir el castigo de eterna destrucción, excluidos de la presencia del Señor y de la gloria de su poder” (2 Tesalonicenses 1:9). Solo aquí se puede vaciar la copa del juicio eterno en favor de los pecadores. Hay un escape del castigo eterno.

Aunque sentimos con razón una angustia incesante y una gran pena por aquellos que nunca se esconden bajo la cruz en este lado de la eternidad (Romanos 9:1-3), incluso esta angustia no durará. Celebraremos el eterno triunfo de Dios sobre el mal para siempre: “Una vez más gritaron: ¡Aleluya! El humo de ella sube por los siglos de los siglos” (Apocalipsis 19:3). Cristo Jesús nuestro Salvador es digno de alabanza eterna porque soportó, por nosotros, el justo juicio que habría sido nuestro por la eternidad.